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讓每個人都期待明天的太陽 發文時間: 2018/1/13   文 / 洪 蘭台北 瀏覽數 / 7,850+

最近「表觀遺傳學」(epigenetics)很紅,有好幾本新書出來討論環境如何改變基因。人是基因和環境互動的產物,縱然身體裡有這個基因,環境還是可以使這個基因展現(express)或不展現出來。

說起來,這是合理的,人應該為自己的行為負責,假如是別人做的決定,一旦不如己意,人就會抱怨,去怪罪別人「都是他害的」。如果一個人把時間和精力放在找替罪羔羊上面,他就不可能有時間去改進。所以丹麥哲學家齊克果說「生命只有走過,才能了解,往前看,才活的下去」,孔子也說「成事不說,遂事不諫,既往不咎」。過去上課上到某些行為如暴力,是有基因上關係時,我都很怕學生會覺得我天生就是這樣,就放棄努力去改變自己了。人生應該是操之在己的。

其實四十年前,心理學家就看到環境對人有影響,最有名的一個實驗是一九八一年,哈佛大學心理學教授E. Langer做的,她把八個七十歲以上的老人送到修道院去住一個禮拜,在進修道院之前,她給老人們做各種心智和體能的測驗(這叫前測)。從影片上,我們看到這些老人都是老態龍鍾,走路要用拐仗,有的人甚至連自己的小皮箱都拎不動,要志工幫忙送到他的房間去。

入住後,實驗者把時鐘倒轉,讓他們回到廿二年前,一九五九年的生活型態—所有播放的歌曲、看的黑白電視新聞、播的足球賽,都是當年的事,連盛食物的碗盤都是五○年代流行的花色。一周後離開時,再給他們做心智和體能的測驗(後測),結果發現他們步履變輕了,拐杖也不需要了,以前吃飯需要有人把食物端到他面前,現在不但不必,還會站起來替別人服務。

在修道院門口等車來送他們回家時,不但行李自己拎,有人還想模仿美式足球明星John Unitas去攻門(touch-down)。這些行為是他們在進了修道院前,想都不敢想的。這些改變非常令人驚奇,只能說這個實驗證實美國哲學家也是心理學家威廉詹姆斯說的「改變心態就改變生命」,因為心態變年輕了,他們的生理,不自覺的,也跟著變年輕了。

去年夏天我在貴州也看到一個九十歲的老人,每天爬坡上去種菜,他身手矯捷,動作俐落,說話口齒清楚(表示他腦筋動很快),看起來只像六十歲,他沒有吃任何營養品,他的食物甚至我覺得是難以下嚥的粗糙。問起來,他說父母臨終交待要照顧他殘廢的弟弟,他每天必須要去耕作才能養活弟弟。

報上也有登美國北卡州一○一歲的老太太,因為每年替非洲貧童縫衣服作耶誕禮物,自己獨立生活到現在。所以美國有句諺語「假如你認為你還年輕,你會持續成長,一旦你覺得你已經成熟了,那麼除了爛掉就沒有別條路可走了」。

環境能夠改變一個人的心態,而這個心態又會改變這個人的行為,造成他人生的不一樣。看到環境對心態的影響,又看到心態對健康的影響,現在台灣進入老人社會了,政府是否應該加把勁,改善經濟,讓每個人都能期待明天太陽升起呢?

(原文刊載於2018年1月12日《聯合報》;本文獲作者授權轉載。)

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