遠見華人精英論壇 | 年輕不睡,老年失智
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年輕不睡,老年失智 發文時間: 2018/1/31   文 / 洪 蘭台北 瀏覽數 / 49,750+

我在改期末考卷子時,發現學生整體的表現不及以往的好。教學沒有成果,老師要檢討,所以我去找了學生談,結果發現大部分的理由是前一晚沒有睡好,一個甚至說,他的大腦在早上八點鐘無法運作。

原來現在的學生已經習慣了晚上不睡覺,徹夜上網,等到天亮,別人去上班了,他們才去睡。因此期末考排在早晨八點,便考不好了。我聽了很不安,因為他們不了解,年輕時的睡眠品質會影響他們老了以後的認知能力。

在所有的遺憾中,無知所造成不可逆轉的後果是最令人扼腕的,台灣早期的烏腳病是因為不知道砷毒的厲害,村民喝了有砷的井水;很多農民有白內障,因為不知強烈陽光對眼睛有害;最近的研究在追蹤受試者二十二年和二十八年後都發現,年輕時的睡眠品質會造成類澱粉蛋白(Beta amyloid)在神經細胞上的沉積,增加年老後失智症的機率。失智是個很可怕的病,哪怕只有一點點的可能性,都不應該去冒險,豈可為一時的任性,換得沒有尊嚴的老去?

神經科學家很早就知道睡眠直接影響學習,睡眠時,大腦修補受損的神經細胞和組織;腦脊液與間質液的交換將大腦運作時所累積的代謝廢物運走(老鼠實驗顯示,睡眠時,類澱粉蛋白的清除功能增加百分之六十);分泌血清張素、正腎上腺素(此兩者跟學習有關)和生長激素(嬰兒如果今天睡得比平常多,四十八小時後會長高一點)。如果缺乏睡眠(尤其是作夢的速眼運動睡眠)會影響注意力和執行能力,使反應速度變慢。

正常的睡眠可以幫助記憶的穩定(consolidation),整合白天所發生的訊息,促進創造力的激發和解決問題的能力。最主要是良好的睡眠可以延緩甚至翻轉認知功能的老化,提升情緒,減少憂鬱症的發生。

目前至少有八個實驗發現睡眠品質和半夜醒來的次數(睡眠的片斷性)可以預測多年後的認知失功能,五個研究報告與阿茲海默症有關。姑且不論這些實驗的設計是否有瑕疵、缺少控制組,至少它們都一致指出睡眠可以幫助認知整體的功能。尤其在慢波睡眠(slow wave sleep, SWS)階段,海馬迴與額葉對話,重新整理白天發生的事,增進神經突觸的可塑性,使記憶網路更綿密。睡眠如果不是這麼重要,演化怎麼會讓我們花這麼多時間去睡覺?(一個人如果活到八十五歲,他就花了二十五萬個小時或一萬天在睡眠上)睡眠研究的先驅,芝加哥大學的Alan Rechtschaffen教授說得好,「如果睡眠不是有這麼關鍵性的功能,它就是演化犯的最大錯誤」(If sleep has not serve such an absolutely vital function, then it is the biggest mistake the evolutionary process has ever made.)。

大腦有可塑性,但不喜歡一直變動,因改變耗費資源,且多變易多錯,例如一直更改睡眠周期,會影響褪黑激素的分泌,增加乳癌的機率。

人不要做會使自己後悔的事,年輕時,生活規律,有節制,盡量保護自己的大腦,不要老時後悔莫及。


本文節錄自:《從大腦看人生》一書,洪蘭著,天下文化出版。

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